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Entender las diferentes normas de nivel del audio

Los niveles en el ámbito digital

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dB VU, dB FS, Peak, RMS… La mala comprensión de estos términos suele complicarles la vida a muchos músicos y compositores en home studio. Vamos a clarificar todo esto…

Por eso, es muy útil, como de costumbre, ver cómo funciona en el mundo analógico. Luego veremos cómo se traduce en la “dictadura” binaria digital con el fin de trabajar serenamente en nuestro entorno habitual. 

En el mundo analógico

La mayoría de los dispositivos analógicos profesionales equipados con un medidor de nivel tiene lo que se llama un VU-metro, VU significando Volume Unit. En estos VU-metros, el nivel de referencia es 0 dB VU. Para tu cultura personal, toma nota de que 0 dB VU = +4 dBu, es decir aproximadamente 1,23 Voltios. ¡Ahora bien, este nivel de referencia no se ha elegido por casualidad! Sin entrar mucho en los detalles, se trata del nivel nominal de operación óptima de una máquina, encima del cual se puede recortar la señal del audio (clipping). En resumen, si lo sobrepasas, el sonido se pone a saturar progresivamente con más o menos fortuna según la calidad del material. Por otra parte, si ajustas el nivel muy por debajo de esta referencia, es muy probable que tengas en la salida tantos ruidos como señal, y más aún…

Así, para trabajar correctamente en el mundo analógico, se recomienda vigilar el VU-metro y averiguar que la aguja siempre se encuentre cerca del 0 dB VU. Esto garantiza una materia sonora plena y clara. No obstante, puedes a veces sobrepasar esta “barrera” sin problemas. Los equipos materiales ofrecen en efecto una reserva dinámica, llamada “headroom”, que puede ir hasta + 24 dB en los mejores equipos antes de transformar el sonido en una plasta. Además, nota que si la aguja siempre queda cerca de este 0 dB VU sin sobrepasarlo nunca, es muy probable que en los hechos la señal pase este umbral sin que esto le moleste a nadie. ¿Por qué? Simplemente porque un VU-metro no muestra realmente el nivel de crestas, o “peak”, en tiempo real, sino más bien un valor medio. Y esto está bien porque el oído humano es mucho más sensible al nivel medio que a crestas, así que el VU-metro nos da una verdadera idea del volumen percibido. ¡Qué bella es la vida en el mundo analógico!

La teoría digital

Level Meters

En el mundo digital, las cosas son algo distintas… Primero, no se habla de dB VU, sinon de dB FS, el último significa Full Scale, o “plena escala” en español. Después, probablemente hayas notado que los medidores de nivel en tu DAW no sobrepasan el 0 dB FS. ¡Y con razón! El 0 dB FS es el límite máximo de una señal digitalizada. Más allá de este nivel seguramente tengas un clipping digital, el cual se traduce por un ruido horrible que no es nada musical. La última diferencia, y no es la menos importante, estos medidores son indicadores de picos o crestas (Peak-meters). Indican entonces en tiempo real el nivel máximo de la señal digital, no un valor medio como lo hace un VU-metro. Es algo práctico para evitar el horrible “clipping” digital, pero poco más, tampoco indica a qué nivel uno tiene que grabar y aún menos si suena realmente “alto”.

Está bien todo esto, ¿pero a qué nivel se debe trabajar entonces en una DAW? ¿Se debe grabar lo más cerca posible del 0 dB FS? ¿Y cuál es la relación entre dB VU y dB FS? Es lo que vamos a ver en el último acápite. 

18 dB Under

El final de esta historia está en el corazón de nuestros convertidores de audio digitales. Estos últimos transforman la señal eléctrica en una sucesión de 0 y 1 como lo puedes adivinar. Pero recuerda que antes de convertir la señal todavía estamos en el mundo analógico. Estos aparatos también tienen un nivel óptimo de funcionamiento que encontrarás en la ficha técnica proporcionada por el constructor. En general, la calibración del 0 dB VU varia entre -20 y -16 dB según las máquinas. El compromiso recomendable sería entonces grabar alrededor de -18 dB. ¡Pero cuidado, porque hay una segunda trampa! Este valor se tiene que considerar como un promedio y no mediante el medidor de crestas (Peak-meter) de tu DAW. Por eso tendrás que utilizar un plug-in de visualización del nivel RMS. Personalmente uso el excelente Blue Cat’s DP Meter Pro, cuya lectura es sumamente clara y ofrece además muchas funciones que también son muy útiles en otros campos (masterización, automación, etc.).

Level Meters

¿Entonces por qué complicarse tanto la vida? me dirás. Bueno, primero porque tu convertidor será menos “estresado” y por consecuente proporcionará un sonido más “claro”. Luego, trabajarás con un “headroom” de 18 dB, lo que es bastante cómodo tanto para grabar como para mezclar. Además, si por suerte tienes procesadores analógicos externos, será aún más fácil integrarlos durante la mezcla ya que este nivel se traducirá en la salida de los convertidores por una señal en 0 dB VU, lo que es ideal para usar una máquina como lo vimos arriba. Y aunque no tienes juguetes tan lindos, nota que la mayoría de los plug-ins también tienen un nivel de operación óptimo calibrado casi siempre en -18 dB, ¡qué casualidad! Por último, seguramente notes que, trabajando de este modo, tus pre-mezclas sonarán bien sin tener que tocar mucho los faders.

En resumen, grabando con un nivel de -18 dB RMS no ofrece sino beneficio.

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