Waves NX Virtual Mix Room
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Waves NX Virtual Mix Room

NX Virtual Mix Room, Programa de procesamiento surround from Waves.

Opinión
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Banco de prueba del programa Waves Nx Virtual Mix Room

Uso de auriculares obligatorio

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Premio Innovación 2016

Auriculares son una excelente herramienta para comprobar detalles durante la mezcla, pero siempre ha sido un desafío mezclar exclusivamente con ellos — hasta ahora. Gracias al nuevo plug-in de Waves llamado Nx Virtual Mix Room (Mac/PC), se puede mezclar, en cualquier sitio y con auriculares, en una sala de control virtual con una acústica perfecta. Además, Nx permite mezclar en surround, ¡con auriculares estéreo!

Nx Virtual Mix Room está proporcionado con la aplicación WavesHeadTracker, la cual se carga cuando se abre el plug-in. Mediante la cámara de la computadora o un accesorio opcional de seguimiento de los movimientos de la cabeza vendido por Waves (pronto disponible), la aplicación ajusta la acústica virtual con el fin de compensar los movimientos de la cabeza. 

Posiblemente sea el aspecto más impresionante de este plug-in, que tan sólo cuesta $99. Cuando me hicieron una demostración por primera vez en la NAMM, estaba seguro de que costaba $500 o más, y me quedé boquiabierto cuando aprendí el precio real.

Detalles, y más detalles

Waves NX stereo component
La interfaz gráfica de Nx en configuración estéreo

El Nx se instala como cualquier plug-in de Waves, mediante el programa gratuito Waves Central. Sólo se puede autorizar en una sola máquina a la vez, pero puede hacerse en una computadora o en un disco externo (incluso un pendrive). Si prefieres no usar un disco externo pero ocasionalmente necesitas cambiar de máquina, es bastante fácil mover tu autorización entre dos máquinas mediante el Waves Central. 

Nx sólo está diseñado para el monitoreo. Lo insertas en el bus master cuando mezclas pero después tendrás que rodearlo antes de hacer el bounce de tu mezcla. A diferencia de un simulador de altavoces como el Focusrite VRM Box, Nx no intenta emular ningún monitor en particular. En vez de esto utiliza la tecnología psicoacústica para simular una sala de mezcla procesada libre de anomalías acústicas ; la teoría es que en un entorno prístino uno sea mejor equipado como para tomar decisiones en cuanto a la mezcla. La respuesta en frecuencias que se obtiene en Nx depende mucho de los auriculares así que más precisos son y mejor será el resultado. 

Nx puede operar en mono-a-estéreo, estéreo y 5.1 o 5.0 surround. Las dos configuraciones que más suelen utilizarse en el entorno de la DAW son la estéreo y 5.1.

Interfaz gráfica

La interfaz del plug-in Nx es dónde se realiza la mayor parte de los ajustes (excepto los parámetros de seguimiento de movimientos de la cabeza). En la versión estéreo de Nx, la interfaz gráfica cuenta con un par de iconos de altavoces conectados mediante una línea amarilla, y una representación gráfica 3D desde arriba de la cabeza del operador. 

Cuando se inicia el Nx, automáticamente se carga el WavesHeadTracker, el cual opera en una ventana separada y muestra lo que se transmite mediante la webcam, con una caja verde 3D alrededor de la cabeza, lo cual recuerda algo de Matrix. En la ventana también se ven unas cuantas medidas que se actualizan constantemente y en tiempo real, y texto para los comandos del teclado para acciones como reiniciar la detección de movimientos o activar el modo Bajo Luminosidad (más sobre esto abajo).

Pero volvemos al Nx. Si arrastras uno de los altavoces virtuales (o giras el potenciómetro Front), puedes ampliar la distancia entre los altavoces hasta colocarlos a 90 grados de cada lado de tu cabeza, y la imagen estéreo se amplia en la misma medida. Por defecto, el ángulo es de 60 grados. Si arrastras en la dirección opuesta, puedes reducir la imagen. Si mueves los iconos uno encima del otro, la imagen pasa a mono, y puedes comprobar la compatibilidad mono directamente desde Nx.

También puedes manipular los altavoces de otro modo. Otro control en la parte inferior llamado Rotate permite desplazar el par de altavoces donde quieras en un campo de 360 grados alrededor tuyo. Puedes colocar los altavoces en un lado y hasta detrás tuyo. Esto permite escuchar la mezcla desde distintas perspectivas, algo que suele ser muy conveniente. Gracias al proceso psicoacústico utilizado en Nx, girar el par de altavoces en 180 grados hace que suena como si el audio viniera desde atrás. Cuando sabes que estás escuchando con auriculares estéreo, es realmente alucinante, sobre todo la primera vez. La capacidad de mover el sonido alrededor tuyo de esta forma también es esencial para la función surround, algo que detallaré más adelante. 

Otros controles en la interfaz gráfica incluyen el potenciómetro Room Ambience, el cual permite ajustar la cantidad de ambiente del entorno simulado en la sala de mezcla virtual. El valor por defecto es 17 (sobre 100). Para mi gusto, ajustes debajo de este valor redujeron la sensación de espacio proporcionada por Nx y encima, empezó a notarse un sonido demasiado difuso. Así que la mayoría del tiempo lo dejé tal cual.

Waves NX surround component
La interfaz gráfica de Nx en configuración surround

Más a la derecha de la interfaz gráfica están los medidores de salida con un potenciómetro de control del nivel. A la izquierda están los medidores de entrada. 

La interfaz del Nx también incluye controles para las funciones de seguimiento de los movimientos de la cabeza, con botones para activar y desactivar la cámara, reiniciar el proceso de seguimiento y monitorear el nivel de seguimiento. Un botón llamado Sweet Spot permite definir la posición actual de tu cabeza como tu "Sweet Spot", o posición central. Cuando se abre el plug-in por primera vez, el botón Sweet Spot parpadea hasta que se configure. Si mueves mucho tu cabeza, será fácil restablecer la configuración.

Otro botón llamado XYZ Lock permite quedarte en el Sweet Spot aunque muevas tu cabeza de lado a lado, desde arriba hacia abajo, o adelante hacia atrás. Sabiendo que es bastante difícil quedar inmóvil durante una mezcla entera, me parece esta funcionalidad muy útil. 

Abajo a la izquierda está una sección donde se introducen los datos del Head Modeling (modelización de la cabeza, más detalles en la próxima sección).

Si se instancia Nx en surround, la interfaz gráfica es la misma, a diferencia que tienes cinco o seis medidores en entrada (depende de si usas una configuración 5.1 o 5.0), y en vez de dos iconos de altavoces veras cinco: izquierdo, central, derecho, izquierdo surround, derecho surround y un icono de altavoz que representa el canal LFE (el subwoofer, sólo en 5.1). Los altavoces pueden girarse en grupos y se puede ampliar o reducir la distancia entre los altavoces derechos e izquierdos, y entre los surround de atrás.

Refinando los ajustes

La función de seguimiento de la cabeza funciona perfectamente con sus arreglos por defecto, pero según Waves, su rendimiento es aún mayor cuando se personaliza según el tamaño de la cabeza. El manual de usuario (el cual puede abrirse directamente desde la interfaz gráfica, como en todos los plug-ins de Waves), proporciona instrucciones claras sobre la forma usar una cinta métrica para realizar dos mediciones distintas de la cabeza: la circunferencia, la cual mide alrededor de la parte inferior de la cabeza y por encima de las cejas ; y el arco interaural, el cual mide sólo alrededor de la parte trasera de la cabeza, de una oreja a otra. Estas mediciones pueden introducirse en la interfaz gráfica, guardarse como un preset de usuario y definirse como datos por defecto.

Otro aspecto importante para un rendimiento óptimo de Nx es la frecuencia de cuadro en WavesHeadTracker, la cual debe ser entre 25 y  30 fotogramas por segundo. Para obtener esta frecuencia, necesitas un entorno con suficiente luz. Si no logras tener una frecuencia de marco suficientemente alta, puedes activar el Modo de Baja Luminosidad. 

Al principio estaba un poco perplejo porque mi sala tiene mucha luz, pero la frecuencia de marco que lograba sólo era de 12 fps aproximadamente. Luego me di cuenta que el manual estipula que si usas un MacBook de cualquier tipo (tengo un MacBook Pro), siempre debes activar el modo de baja luminosidad. Y por supuesto, funcionó. Algo pesado sin embargo, el WavesHeadTracker no puede establecer el modo de baja luminosidad activo por defecto, así que tuve que recordar activarlo cada vez que cargase el plug-in.

Si desactivas el seguimiento de cabeza, o no tienes cámara, Nx sigue funcionando pero te quedarás en una posición de escucha fija. Sin embargo, tendrás la posibilidad de ajustar la posición y la rotación de los altavoces virtuales, y también podrás añadir reflexiones de entorno con el control Ambience. 

Escuchar en estéreo

Waves NX stereo component panned to mono
Si mueves ambos altavoces hacia el centro en configuración estéreo, puedes comprobar la mezcla en mono

Para mezclas estéreo, Nx hace lo que promete: te hace sentir como si estuvieras mezclando en un estudio con altavoces y no con auriculares. Uno de los puntos claves de este procedimiento es que, aunque se configura el panorama de una fuente en un lado, seguirás escuchando una parte de esta fuente en el otro lado, como se haría con altavoces. No tienes este muro de aislamiento entre la izquierda y la derecha como es el caso con auriculares convencionales.

Si desactivas el plug-in después de haberlo utilizado durante un tiempo, te darás cuenta de que el sonido en auriculares "normales" es soso, y que con Nx el sonido tiene mucho más espacio. 

Para comprobar como las mezclas con Nx suenan en altavoces, hice unas cuantas mezclas de prueba usando solamente Nx, sin altavoces de monitoreo. Utilicé mis auriculares Audio-Technica ATH-M70, los cuales están diseñados para proporcionar una respuesta en frecuencias plana para mezclar.

Empecé con una mezcla de blues-rock relativamente sencilla (batería estéreo, bajo, guitarras eléctricas rítmica, slide y lead), todo el proceso de mezcla se hizo con auriculares y Nx. Me impresionó el resultado, sonaba tan equilibrado como lo hubiera logrado con altavoces, y definitivamente mejor que si hubiera mezclado con auriculares sin Nx. 

Me encantó descubrir que el procesamiento de Nx no distorsiona mi percepción de las frecuencias, en realidad, más bien el contrario, la mejoró. Ajusté el nivel de graves correctamente a la primera y el resto de la ecualización sonó bien en este proyecto. También probé Nx con auriculares mucho más baratos y como lo esperaba, la respuesta en frecuencias fue proporcionalmente peor, sin embargo los aspectos espaciales no cambiaron.  

Desactivando el seguimiento de cabeza, utilicé Nx para mezclar un tema instrumental acústico que contaba con un par de guitarras, una guitarra con resonador y un contrabajo. Esta vez tampoco tuve problemas para realizar una mezcla coherente únicamente con mis auriculares (de nuevo con los ATH-M70). Me gustó bastante la característica estacionaria de la señal con el seguimiento de cabeza desactivado porque podía mover mi cabeza y quedar siempre en el "sweet spot". Sé que Waves dice que la precisión es mayor con el seguimiento activado y las mediciones personalizadas, pero la imagen del entorno todavía parece vívida con el proceso desactivado, aún cuando muevo los altavoces hacia atrás.

Escuchar en surround

Siempre quise experimentar la mezcla surround, pero nunca tuve el sistema de monitoreo para hacerlo. La idea de que Nx me diera un entorno virtual para mezclar en surround con mis auriculares estéreo entonces me pareció muy interesante. La configuración fue algo complicada, y en mi opinión, el manual no da muchos detalles al respecto.

Waves NX Surround rotated 180
La configuración surround con los altavoces girados a 180 grados, los componentes surround se escuchan en frente y los altavoces izquierdo, central y derecho por detrás

La primera cosa que uno necesita es una DAW que sea compatible con la mezcla surround. Luego, se debe configurar una sesión de mezcla surround en la DAW y cuando se cargue Nx en el bus master, la configuración surround apropiada (5.1 o 5.0) correspondiente está disponible. 

Usé Logic Pro X y Digital Performer 9.01, la emulación surround de Nx funcionó en ambos programas, aunque tuviera que arreglar las entradas/salidas en DP. Según cómo tu DAW gestiona el surround, será más o menos complicado configurarlo. 

Hice unas cuantas pruebas de escucha para ver cómo era la imagen surround en Nx. Comparando los elementos colocados a la izquierda y la derecha con los enviados a los altavoces surround izquierdo y derecho, los últimos definitivamente parecieron estar detrás de los primeros y colocados algún lugar detrás de mi cabeza. ¡Estaba escuchando en surround con mis auriculares estéreo! Sin duda alguna la implementación surround en Nx es una proeza tecnológica que logró Waves.

Suponiendo que tienes una interfaz multicanal para enviar las diferentes pistas, podrías realizar mezclas en surround con Nx. ¿Es Nx tan efectivo para mezclar en surround como parece serlo con mezclas estéreo convencionales? Es difícil decirlo, no tengo suficiente experiencia con mezcla surround. Pero basándome en lo que escuche durante la prueba, creo que se podría por lo menos utilizar Nx para trabajar en mezclas surround cuando uno no está en el estudio y no tiene un sistema de altavoces monitoreo surround disponible. 

Conclusión

Con todos los programas increíblemente potentes que salen hoy en día, uno rápidamente puede sentirse saturado, pero después de haber probado Nx ($99), tengo que reconocer que me quedé pasmado. Nx le añade el aspecto tridimensional que falta cuando se mezcla con auriculares y parece la experiencia mucho menos "claustrofóbica". Cree un entorno de mezcla muy agradable y preciso, sin esta acústica rara, y permite mezclar donde y cuando uno quiera. Aun si nunca planeas mezclar fuera de tu estudio, tener Nx como una opción adicional sin duda es muy conveniente. Si también mezclas en surround, se valora aún más, pero en el caso contrario, por lo menos te da la oportunidad de experimentar, si tienes una DAW que también es compatible con el surround.

Un producto tan potente vendido a precio tan bajo es impresionante. Nx es tan innovador que le otorgamos nuestro Award Innovation, pero también se merece un Award Value.

Puedes probar Nx, Waves en efecto ofrece una versión de prueba de 14 días gratis.

Audiofanzine's review:
Premio Innovación 2016
Puntos fuertes Puntos débiles
  • Crea un entorno de mezcla 3D con auriculares estéreo
  • La configuración surround permite mezclar en este formato con una DAW compatible
  • Simula un entorno de mezcla con tratamiento acústico
  • Precio increíblemente bajo por un plug-in tan potente
  • Altavoces virtuales que pueden moverse en el campo estéreo y girarse en 360 grados
  • Incluye un programa de seguimiento de movimientos de la cabeza para mayor realismo
  • Modo Baja Luminosidad en el programa WavesHeadTracker tiene que activarse manualmente cada vez
  • La configuración surround puede resultar confusa, y no hay suficiente información acerca de ella en el manual de usuario
  • Aumentar el ambiente del entorno reduce la inteligibilidad