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¿Cómo funciona el sidechain?

Todo sobre el sidechain

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En la antigua época del "todo analógico", los efectos equipados con un circuito de cadena lateral (“side chain” o “sidechain” en inglés) eran bastante raros y de los más costosos. Se utilizaba entonces el sidechain en grandes producciones con el fin de refinar el procesamiento de algunas tomas sonoras. Con la llegada del secuenciador de audio digital (DAW), se democratizó el sidechain y ahora está integrado en la mayoría de los plug-ins de procesamiento de la dinámica. Hoy en día se usa para crear efectos ya clásicos en la música electrónica.

Al mirar la oferta de equipos de audio, notamos que los efectos que integran un sidechain son procesadores de dinámica (compresor, limitador, noise gate, expansor), además de algunos efectos exóticos como los ecualizadores dinámicos. De hecho, siempre son procesadores cuyo comportamiento depende de la señal.

Los procesadores de dinámica clásicos operan con un nivel de umbral que sirve para activar el procesamiento: un compresor/limitador entra en acción cuando el nivel de la señal fuente sobrepasa un umbral, un noise gate/expansor se cierra cuando el nivel de la señal pasa por debajo del umbral. La fuente de audio es entonces tanto la señal que controla el procesamiento como la señal procesada.

La idea del sidechain nació del deseo de refinar la reacción del procesador según el nivel de la señal fuente. Se añadió un circuito adicional cuya señal, que vamos a llamar señal de control, sirve únicamente para activar el procesamiento. Por su naturaleza, esta señal no es audible en el salida de audio del procesador. ¿Pero cómo alimentar la cadena lateral y procesar la señal de control?

Señal fuente + filtro 

El primer tipo de cadena lateral incluye un filtro de corte-bajo (o a veces un filtro shelf) y utiliza la señal fuente como señal de control.

Sidechain

Esta cadena lateral muy a menudo se encuentra en compresores porque permite reducir el efecto de bombeo cuando se comprime fuertemente una señal de banda ancha. Esto merece una explicación: en una señal de audio, la mayor parte de la energía se concentra en las frecuencias bajas. El compresor se activa según el nivel de la señal, entonces reacciona más a los graves que a los agudos. Cada golpe de bombo activa así el compresor, el cual deja pasar el ataque y aspira el resto de la señal debido a la reducción de ganancia. Al atenuarse las frecuencias graves de la señal de control con el filtro de corte-bajo en la cadena lateral, también se reduce la influencia de los graves en la activación de la compresión, lo que reduce el bombeo.

Hubo una época cuando se consideraba el efecto de bombeo como no deseado ; hoy en día, se usa conscientemente en numerosos estilos musicales.

Señal fuente + inserción

El segundo tipo de cadena lateral también utiliza la señal fuente como una señal de control pero el filtro de corte-bajo está sustituido por un insert.

Esta cadena lateral se encuentra en algunos compresores materiales. El Insert (ve el artículo acerca del insert y del auxiliar) permite procesar la señal de la cadena lateral con un ecualizador que reemplaza el filtro de corte-bajo.

Señal externa

Sidechain

El último tipo de cadena lateral permite activar el procesador mediante una señal de audio externa. Me dirás que el retorno de insert del sidechain descrito arriba también permite alimentar la etapa de detección con una señal externa. Es verdad, no es realmente un tipo de cadena lateral como tal.

¿Pero que puede hacerse con una señal externa como señal de control? El uso más común consiste en alimentar la cadena lateral de un noise gate (puerta de ruido) con una señal rítmica, como un charlestón o una percusión, que eventualmente se tratará con un ecualizador. De este modo, el noise gate se cierra entre las pulsaciones rítmicas de la señal de control y corta la señal fuente a intervalos periódicos. Resulta un efecto de “recorte” que se escucha mucho desde hace unos años, sobre todo en vocales e instrumentos solos/lead. 

Detalle prático

Todo esto está bien pero ¿cómo controlar lo que ocurre en la cadena lateral, pues la señal de control no es audible? En compresores materiales equipados con un sidechain simple (señal fuente + corte-bajo), puede ser que no se escuche la señal de control, y no es nada problemático. Pero generalmente, las cadenas laterales proponen funciones que permiten conmutar a una señal externa (Key Input o Sidechain Input) y escuchar la señal de control (Key Listen o Sidechain Listen).

 

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