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Prueba de la SSL X-Desk

¿Arte para todos?
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2009 es el año de todos los cambios, y Solid State Logic lo ha entendido. La marca británica, más lista que nunca a eternizar su posición de líder en el mercado de las mezcladoras profesionales, acaba de lanzar su nuevo bólido, el más plano de la gama : el XDesk, una mezcladora compacta analógica de 16 canales, destinada a los project-studios. Una mezcladora con un tamaño humano que, por supuesto, ha excitado nuestra curiosidad...

Si el sentido de las siglas ha evolucionado desde la llegada de internet, la asociación de las tres letras SSL (recuerda...”Oxford, England”...) queda, en nuestras mentes audiófilas, una prueba de calidad profesional, tanto en el aspecto acústico como técnico. Después de muchos años de evolución en los “productos ineludibles” en los estudios profesionales en todo el mundo, la compañía británica empezó a mostrar un cierto interés por la ergonomía modular, con su serie XRack, que permite a todos y cada uno (o casi...) acceder a la leyenda, según su presupuesto y sus necesidades reales. En 2008 llegó la Matrix que confirmó la voluntad de la marca de ampliar su clientela, con una mezcladora analógica distinta, que ofrece 16 vías de nivel línea/ 40 entradas con routing digital y controlador de DAW integrados, reconciliando así en el mejor de los mundos “Out The Box” e “In The Box”. Con la XDesk, SSL da ahora otro paso hacia adelante. Se acabaron las mezcladoras sobrecargadas : tenemos aquí 16 viás de línea, no hay preamplificadores de micro, no hay EQ, pero posibilidades de mezcla y de conexión suficientemente amplias.

Xdesk
A primera vista, nos sorprendió ver la sigla SSL en una mezcladora tan compacta (434x310x120mm), aun si, con la Matriz, empezamos a acostumbrarnos a estas restricciones de tamaño... El sonido de Oxford por fin puede entrar en tu home studio, sobre todo si este último se parece más a un “home” que a un estudio, como fue el caso para nuestra prueba.

Sin embargo, después de un primer vistazo a la máquina, empezamos a entender que se trataba de una verdadera SSL. Primero, encontramos la robustez de fabricación tan preciada por el constructor. La construcción es sólida, la serigrafía clara, la organización de las diferentes partes parece haber sido pensada para facilitar el flujo de trabajo. Después notamos que los conectores elegidos tienen el formato Sub-D 25, que podemos encontrar en muchos equipos profesionales. En fin, en el panel posterior, notamos que las 10 tomas destinadas a recibir estos conectores Sub-D 25 están albergados en un hueco, lo que facilita la integración de la XDesk. De esta forma, los conectores no sobresalen ni aumentan el espacio necesario para instalar la mezcladora. Sabemos muy bien que los conectores pueden ocupar mucho espacio y reconocemos que SSL ha trabajado muy bien a ese respecto.

En lo que va de la parte estética, tenemos aquí una pequeña máquina con un diseño muy simpático que promete una utilización que combina flexibilidad y eficiencia. ¿Pero qué tal la parte técnica?





Detrás de la XDesk


La XDesk propone un panel de conectores 100% Sub-D 25, tanto en entrada como en salida, aparte de las salidas dedicadas a los altavoces que son en formato XLR.

A aquellos que no conozcan este formato (presente en un gran número de periféricos, como las Digi 192 I/O por ejemplo...), cada conector Sub-D 25 puede aceptar 8 fuentes (entradas o salidas) simétricas. Según las aplicaciones de estos conectores, un puede cablear en el otro lado un multi-cableado de 8 XLR machos, hembras, jacks estéreo... u otro Sub-D 25 para conectar las 8 salidas de una Digi 192 AUX 8 LINE INPUTS de la XDesk, por ejemplo. En una configuración óptima, se tendrá que prever entonces 10 conectores Sub-D 25 además de la compra de la XDesk... porque el cableado no está incluido. Entonces es importante pensar en este pequeño extra en tu presupuesto para aprovechar todas las funciones de esta mezcladora. En lo que va de las tarifas, varían según los fabricantes, pero cuenta entre 50 y 80€ para un Sub-D 25 de una famosa marca de DAW, entonces el presupuesto para el cableado será de 500 a 800 euros... Por supuesto, podrás bajar el presupuesto si fabricas tus propios cables.

Por último, y para aprovechar plenamente la comodidad de trabajo de la XDesk, se recomienda tener un parche que agrupe todas las entradas/salidas, puntos de inserción, y periféricos externos, para explotar todas las posibilidades de routing que esta consola ofrece... ¡Sólo faltaría que SSL propusiera un parche digital (un poco como en la Matrix) para nuestra plena felicidad!




Suma

Anunciada como el nuevo “centro de tu estudio SSL evolutivo”, la XDesk propone un sumador analógico de 16 vías de nivel de línea, utilizando la tecnología SuperAnalogue que podemos encontrar en los otros productos de la marca (XRack, Matrix y también AWS 900 y 9000), con posibilidades adicionales de routing y de conexión que no están habitualmente en mezcladoras de este tipo. ¿16 vías con solo 8 faders? ¿Un sumador que no se parece en nada en sus competidores? Tenemos que ver eso más de cerca...

C
ALTada una de las 8 vías de la XDesk - con fader - puede aceptar 2 señales de nivel de línea (por ejemplo, la salida de un preamplificador de micro), en los conectores Line Inputs y Alt Inputs. Un conmutador ALT presente en la sección preampli permite seleccionar la entrada LINE o ALT en cada vía. Estas dos posibilidades de entrada hacen de la XDesk una mezcladora casi “In-Line”, dando la libertad de elegir, según las vías y sus aplicaciones, entre las salidas de nuestros preampli de micro externos o los retornos de nuestra grabadora (DAW o magnetófono analógico... ¡Olé!).

A este nivel de la franja, es posible ajustar el nivel de entrada de la señal audio, gracias a un potenciómetro de GAIN que va de -20 a +20dB y un LED de 3 colores que pasa de verde a amarillo y rojo según el nivel de la señal Post Gain (respectivamente a partir de -24dBu, +4dBu y +21dBu). Se puede invertir también la polaridad de la señal y activar el INSERT (post gain) a este nivel de la franja.

franja
La señal audio pasa después por 3 envíos auxiliares : 1 envío estéreo llamado CUE STEREO (Pre o Post Fader) y 2 envíos monoaurales FX1 y FX2. Ataque finalmente el MIX BUS estéreo, mediante un ajuste del panorama, un switch de CUT y de SOLO (AFL - After Fader Listen) y el fader principal.

Presente también en cada una de estos 8 canales está una salida CHANNEL OUTPUT que permite enviar la señal de esta vía a la entrada de tu grabadora preferida (por ejemplo), Pre o Post Fader. Esta función es muy interesante porque es posible ajustar el nivel de envío a la grabación en directo, vía el fader, como en la buena vieja época...

En cuanto a los envíos CUE STEREO, FX1 y FX2, un potenciómetro de ajuste del nivel global para cada uno de los tres envíos se ubica en la parte derecha de la mezcladora. También es posible escuchar únicamente la señal enviada en estos envíos, gracias al switch AFL, y enviar las señales Pre fader (de todas las vías) a los envíos FX1 y FX2.

switch
Justo debajo de este switch están los ajustes de los retornos de efectos estéreo. La XDesk propone, en efecto, dos retornos de efectos estéreo posibles, con un ajuste de panorama y de nivel para cada uno, además de un switch AFL y un switch MONO, el cual, como lo indica su nombre, suma en mono la señal estéreo presente en estas entradas.

Otra cosa simpática, los retornos de efectos pueden afectarse al MIX BUS y/o al CUE STEREO BUS. Esta última posibilidad es muy práctica en el caso, por ejemplo, que grabes a un cantante que quiere escuchar la reverb en sus auriculares, sin que esta reverb pase por el monitoreo...

En lo que va de la suma, la sección MIX propone un potenciómetro rotativo que permite ajustar el nivel general del MIX BUS. Cierto que, porque estamos acostumbrados a los productos SSL, fuese mejor tener un fader - vista la importancia - pero, a causa de la restricción del tamaño, el fader no es una prioridad, aun para el nivel general de la mezcla...

El botón INSERT permite, como lo indica su nombre, insertar una cadena de tratamientos externos (compresor, EQ, etc.) al MIX BUS, es realmente apreciable.

Para terminar la visita, notamos que la sección MONITOR permite escuchar tres fuentes audio estéreo - MIX, EXT e iJack - que pueden emitirse en dos sistemas de escucha posibles, MAIN y ALT L/S, los cuales también pueden escucharse en MONO. Si EXT está dedicado a la escucha de las fuentes externas estéreo con una salida “profesional” de +4dBu, la entrada iJack está dedicada específicamente al iPod o cualquier otra fuente que tiene una salida en formato jack de 3,5mm. La conexión de esta fuente se hace a través del conector disponible directamente en la XDesk, lo que es muy práctico...

Un circuito de TALKBACK también está disponible en la XDesk, está afectado directamente al bus CUE STEREO. Además, un conector de auriculares se encuentra directamente en la mesa, cuyo circuito puede recibir tanto el MIX como el CUE STEREO.

Por último, encontrarás los ajustes clásicos de volumen global, de CUT global y de DIM que, recordamos, permite disminuir el nivel sonoro según un ajuste definido.

Hasta aquí, me dirás, tenemos una mezcladora muy clásica, compacta por cierto, que propone 8 vías de mezcla analógica, con salidas independientes que permiten usarla también en grabación. ¿Hubiera caído SSL en la facilidad?

En realidad, no, la XDesk tiene un as bajo la manga...


Esto Es SSL

En efecto, una cosa llamó nuestra atención cuando miramos los envíos CUE STEREO de cada vía. Si miras más de cerca, verás un switch ALT al lado de cada potenciómetro de envío CUE STEREO. Además, la sección MIX deja ver un botón raro CUE TO MIX, justo encima del ajuste del nivel global de la mezcla. Muy raro...

ALT
En este momento la XDesk revela sus ventajas y su singularidad que hacen de esta mezcladora más que una simple mesa de 8 vías. Explicación: el conmutador ALT afiliado a cada envió CUE STEREO de las 8 vías “principales” permite en realidad asignar la entrada ALT INPUT (cuyo número coincide con él de la vía idónea) al bus CUE STEREO de la XDesk. En uso, esto significa que la XDesk puede recibir simultáneamente 8 fuentes monoaurales de nivel de línea en las entradas LINE INPUT y 8 otras fuentes mono en las entradas ALT. El nivel de las fuentes LINE se hace vía el fader de la vía correspondiente en el Mix Bus, mientras que el nivel de la fuente ALT se ajusta con el potenciómetro de nivel CUE STEREO, en el bus CUE STEREO. Cada envió CUE STEREO tiene su propio potenciómetro de panorama, así es posible colocar estas 8 fuentes adicionales en el espacio izquierdo/derecho... Para mezclar estas 16 vías en total, el conmutador CUE TO MIX citado arriba añade la suma de las señales presentes en el bus CUE STEREO a las presentes en el bus de MIX.


Entonces, tenemos aquí un sumador de 8 vías + 8 vías adicionales. Si añades a esta suma los dos retornos de efecto estéreo asignables al Mix Bus o al Cue Stereo Bus, puedes mezclar simultáneamente 20 fuentes audio mono diferentes. No es malo por tal tamaño...

Y si vas un poco más lejos, podrás encontrar algunos otros secretos que confirman la ingeniosidad de la mezcladora. Además del INSERT disponible en el Mix Bus, encontrarás un switch ∑ que permite mezclar la señal directa - no tratada - procedente del Mix Bus, con la señal tratada que proviene del INSERT RETURN... Bienvenida a los amigos de la compresión paralela.

Por supuesto, los más listos harán entendido que, si no quieres utilizar ningún insert en el Mix Bux, puedes, sin embargo, mezclar cualquier señal presente en las entradas INSERT RETURN con este último... No diremos que se trata aquí de un sumador de 22 vías pero, lo harás entendido, las posibilidades de mezcla son enormes para una mezcladora de entrada de gama...

En lo que va de los INSERTS presentes en cada una de las 8 vías principales, SSL ha conservado su sello de fábrica (ya muy útil en la serie 4000), dejando el envío INSERT SEND activo, aun si el conmutador INSERT no está activado. Eso significa que puede usarse como un envío adicional (PRE-fader), para nuevas posibilidades de uso (por ejemplo, si uno quiere comprimir un bajo según el bombo, vía la entrada SIDECHAIN del compresor del bajo...).

Otra función muy conveniente, uno puede elegir en la sección MONITOR, entre tres tipos de fuentes audio estéreo que se escuchará. Pero lo que es muy simpático es la posibilidad de mezclar estas tres fuentes distintas. ¿Bueno, pero de qué sirve? SSL ha pensado en los músicos y cantantes que necesitan practicar encima de una pista de playback, por ejemplo, utilizando el sonido de su conjunto micro/preampli favorito, sin tener que encender el DAW... Puede parecer anodino, pero en uso cotidiano, no lo es.

Por último, si 16 vías no son suficientes, la XDesk propone la tecnología XLink, con la cual puedes encadenar hasta 8 XDesk (ya empieza a ser algo...) para un total de 64 vías LINE y 64 vías ALT, en total 128 vías que pueden mezclars en simultáneo, gracias a los dos conectores ubicados detrás de la mezcladora, XDESK LINK IN/OUT... La última mesa que recibe el cable XDESK LINK IN se convierte así en el Maestro que administrará la sección MONITOR, MIX, los retornos de efectos, etc.

El único defecto de este sistema, en mi opinión, es que SSL pudiera proponer lotes de módulos XDesk (8 vías LINE + 8 vías ALT) sin sección MONITOR, MIX y MASTER SENDS/RETURNS. Este sistema permitiría reforzar la flexibilidad de la XDesk, enfocando en las necesidades tecnológicas (y ecológicas) reales.

Sin embargo, si no eres tan goloso y que ya tienes uno o más módulos de suma SSL XRack (los módulos 623 y 624), también puedes añadirlos a tus 16 vías disponibles, gracias al conector XRACK EXPANSION. Evolución, ampliación, extensión...


Una leyenda en casa

¿En uso, qué nos puede ofrecer entonces? El manejo es realmente rápido, y para aquel conozca los diferentes modelos de la marca, es aún más intuitivo. Uno encontrará rápidamente su camino, todo está al alcance para trabajar muy rápido.

Primero la grabación, me parece realmente apreciable poder enviar a mi DAW el retorno de mis preamplificadores de micro gracias a los faders... Son muy agradables de manipular, responden muy bien, aun si, a primera vista, son algo diferentes de los faders que pueden encontrarse habitualmente en las otras mezcladoras de la marca.

El hecho de que la mesa beneficie de la tecnología SuperAnalogue también contribuye a la calidad de la señal, del rango dinámico y de la respuesta en frecuencia... Y eso se oye...

A algunos les hubiera gustado - como fue mi caso al principio - 8 preamplificadores de micro, aun si tuvieran que pagar un poco más... Pero me di cuenta de que SSL había entendido cuáles son las necesidades de hoy en día: proponer solo preamplificadores de línea y ningún EQ permite al ingeniero de sonido elegir los preampli de micro y los periféricos externos, cuyos colores pueden mezclarse según las marcas... De esta forma, uno puede aprovechar la señal SSL mientras beneficia del carácter de sus periféricos favoritos...

La función INSERT es muy práctica (hasta vital) : uno puede efectuar el tratamiento directamente desde la toma y también puede usar el INSERT SEND como envío adicional, porque este último siempre es activo, sin tomar en cuenta la posición del conmutador. Lo preciso porque, desafortunadamente, no siempre es el caso en los otros sumadores/mezcladores compactos.


La Prueba


La prueba de la XDesk fue realizada dentro del home studio KID74, cuyo centro nervioso es un sistema Pro Tools HD3 y una interfaz DIGI 192 I/O. Es difícil establecer una reseña sonora de una prueba de mezcladora, porque la evaluación se hace en la calidad de la señal, el sonido traído por la mezcladora, y también un número de parámetros más personal y subjetivo, como la comodidad de trabajo, la flexibilidad de la máquina o el método de trabajo que resulta de ello.

El objetivo de esta prueba, para mí, era ofrecer una simple comparación entre una “mezcla” realizada “In The Box” (en ProTools aquí) y una mezcla realizada con la XDesk. Para eso, he recuperado los archivos del primer EP de la banda de rock/metal Splinn (www.myspace.com/splinn), que tuvo la amabilidad de dejarme usar sus archivos audio para realizar la prueba.

Hice una primera mezcla en Pro Tools, con un bus para el bombo, uno para la caja clara, un bus estéreo para los toms/overheads, un bus para el bajo, uno estéreo para las voces (leads + coros + efectos) y tres buses estéreo para las guitarras (eléctricas, adicionales y acústicas).

Luego tomé la misma sesión, asignando las salidas de estos buses a las entradas LINE y ALT de la XDesk, los faders a nivel nominal.

Porque tenía la posibilidad de hacerlo, también realice la misma manipulación con el sumador NEVE 8816, en las mismas condiciones técnicas. Cuidado, se trata de una comparación muy limitada, vista la amplia oferta de sumadores propuestos por las marcas actuales (Chandler, API, Audient, SPL, AL.SO, Manley, TubeTech, Thermionic Culture, Dangerous...).

Finalmente, para hacerlo todo bien, hubiera necesitado sesiones con diferentes tipos de música, instrumentos con dinámicas variadas, para tener un panel de sonoridades suficientemente rico para tener una idea - casi objetiva - de lo que proporciona la XDesk. Espero, sin embargo, que estos extractos darán una estimación rápida del potencial de la mezcladora.

Puedes encontrar los archivos audio en el espacio Multimedia:
https://es.audiofanzine.com/mesa-de-mezcla-analogica/ssl/X-Desk/multimedia/s.files.html

Gracias a Olivier (AaRON) por su cortesía, su ayuda preciosa y sus fotos... ¡perfectas!

 

He estudiado largamente el tema de la oposición de fase y de su presencia dentro de la sección preampli de línea, antes de tener una respuesta bastante sencilla... Porque la XDesk ha sido optimizada para albergar y trabajar con el resto de los equipos de SSL, un estudio poco profundo del catálogo nos lleva lógicamente al Alpha VHD Pre, cuádruple preampli de micro... ¡sin oposición de fase! Comprando 2 Alpha VHD Pre, tienes tus 8 preamplificadores de micro SSL para tu XDesk. Cuando te digo que SSL ha pensado en todo para hacerte la vida más fácil...

En lo que va del monitoreo con auriculares, necesitarás, por supuesto, un distribuidor de red de auriculares externo, si grabas a cantantes o instrumentistas en un sitio separado. El bus CUE STEREO es muy limpio, por supuesto (en el mismo tiempo, es preferible...). Sin embargo, la señal del TALKBACK es perfectible. En efecto, cuando uno quiere hablar con el músico encima del mix que tiene en los auriculares, tiene que subir ligeramente el nivel del TALKBACK que satura rápidamente... Pienso que los ingenieros de SSL han intentado reproducir aquí el comportamiento de las series 4000 y 9000 pero, desgraciadamente, reconozco que no han hecho un buen trabajo...

En configuración de mezcla ahora, una vez más proporciona una gran flexibilidad de trabajo. La señal es limpia, pero no es fría, hasta diría que gana un poco de dinámica en la mezcla. La parte baja del espectro está bien definida, las frecuencias medias y agudas bien presentes, sin agresividad ninguna. En cuanto a la dinámica, gana en maestría. Uno siente el valor añadido por la mezcladora sin traer coloración.

Esta impresión proviene seguramente del rango dinámico potencial (headroom), el cual, en mi opinión, es muy amplio para una mesa tan pequeña. Tanto en situaciones de grabación como de mezcla, se puede atacar el sonido sin problema y trabajar los preamplificadores de línea sin deteriorar la señal audio. Al respecto, los LEDs de tres colores son excelentes barreras protectoras porque, aun si estas en rojo, te queda un pequeño margen antes de que la señal sature realmente...

El vúmetro principal ha sido optimizado para trabajar con un DAW, muestra una graduación que va de -60 a 0 dB... Otra cosa útil, si el nivel global de la XDesk te parece demasiado alto (entonces difícil de controlar), es posible graduar de nuevo los LED de tres colores de la mezcladora para conservar un margen más grande antes de saturar.

Notamos también que, cuando uno afecta la señal ALT a los CUE STEREO, el nivel nominal está alcanzado cuando el potenciómetro CUE LEVEL llega al máximo y que el CUE MASTER LEVEL está a 0. Los buses CUE STEREO no benefician de preamplificadores de línea, así que sólo se puede bajar le nivel de entrada de las fuentes ALT, pero en ningún caso se podrán aumentar individualmente. Sin embargo, uno puede subir el nivel global del bus CUE STEREO gracias al CUE MASTER LEVEL.

Me hubiera gustado, sin embargo, tener la posibilidad de cortar la señal ALT individualmente en los CUE STEREO sin perder el ajuste del nivel. En efecto, en mezcla, uno tiende a aislar algunas fuentes para escucharlas detenidamente, pero la única forma de cortar una señal que llega a la entrada ALT es bajar el nivel del CUE ESTEREO a 0 o cortar el switch CUE TO MIX. En esta situación, un pequeño botón Push-Push (como en las 4000) en el CUE STEREO LEVEL fuese apreciado...

Lo que vale para cada vía de la XDesk también vale para el MIX BUS, es decir que el rango dinámico general del MIX BUS es digno de una SSL. A este nivel, el potenciómetro MASTER LEVEL es muy útil, aun si sabemos que las mezcladoras de la compañía dan lo mejor cuando aprovechamos el headroom..

Finalmente, lo que más me ha sorprendido con la XDesk, es que se encuentran en esta pequeña mezcladora 30 años de experiencia y la filosofía de la marca, a saber, las numerosas posibilidades en cuanto a los métodos de trabajo, el respecto de la señal audio y la calidad de fabricación que hacen de esta mesa de mezcla una herramienta potente con una fiabilidad máxima.

¡Por aproximadamente 2200€, esta mezcladora lo tiene todo de una grande!


Conclusión

SSL acaba de dar un gran golpe al mercado con la XDesk, y propone aquí una verdadera mezcladora evolutiva, centrada en las necesidades reales de la producción musical profesional de hoy en día. Toda la filosofía y la experiencia de la marca fueron capturadas en este mini-formato que no tiene nada que envidiar a sus competidores (¿Hay una real competencia a tal precio?), ofreciendo las funciones esenciales para una mezcla de calidad.

Los expertos de la marca deberían de estar conquistados por este concentrado de energía sonora típico de SSL. Y a todos aquellos que siempre quisieron trabajar en uno de los modelos de la compañía anglosajona, la XDesk es una buena oportunidad para materializar sus sueños, a una tarifa asequible.

  • El sonido SSL SuperAnalogue, limpio y “mordaz” en una mezcladora compacta
  • La flexibilidad y la filosofía de trabajo dignas de SSL
  • Las posibilidades de routing, de suma y de monitoreo dignas de una mezcladora “de gran formato”
  • La precisión de las diferentes funciones que hacen de la XDesk una mezcladora totalmente fiable
  • Le bus CUE STERO, pensado con sensatez, que permite un total de 16 vías de suma
  • El aspecto evolutivo que permite encadenar hasta 8 XDesk, dejando una libertad total para combinar y asociar los periféricos
  • El precio


  • El sonido del Talkback
  • La ausencia de un botón “push-push” en el CUE STEREO LEVEL (como en los modelos 4000) que permite cortar la señal o activarla sin perder el valor de su nivel
  • Los conectores adicionales que uno tiene que añadir a su presupuesto
  • La ausencia de una versión “XDesk XPander”, sin sección MONITOR y FX SEND/RETURN para optimizar la función de cadena XLink.

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