Zoom S2t ZFX Stack Package
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Zoom S2t ZFX Stack Package

S2t ZFX Stack Package, USB audio interface from Zoom in the ZFX series.

Opinión
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Prueba del Zoom Stack Package

Tubo o no Tubo
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Aunque el concepto no sea nada original, Zoom ha salido una interfaz interesante que proporciona a los guitarristas y bajistas una configuración software/hardware intuitiva, pero con una novedad : un tubo de vacío integrado.

En los últimos años los guitarristas y bajistas han tenido varias opciones en cuanto a las interfaces, especialmente Line 6, pero lo inesperado de Zoom es que combina un programa de modelización de amplificación con una interfaz audio USB que lleva una entrada Hi-Z con un tubo de vacío. Vamos a mirarlo todo más de cerca...

1-11921_mdLa interfaz S2t tiene la forma de un mini cabezal de amplificador vintage (222m x 145mm x 82.5mm). Parece bien hecho y robusto (1,1kg). Los potenciómetros no parecen baratos, y tienen la rigidez justa para un ajuste preciso, aunque un poco atestados, y es difícil no tocar el potenciómetro adyacente cuando se gira uno de ellos. Todos los jacks de entrada y salida parece sólidos. Básicamente, es un material que parece hecho para durar, especialmente cuando se compara a los modelos de la competencia.

Instalación


El paquete ZFX incluye la interface S2t y el plugin ZFX. La instalación en Windows XP resulta bastante fácil y sin lío. Esta interfaz se instala aparentemente fácilmente en los sistemas Mac OS X y Linux sin necesidad de instalar pilotos (gracias a gillou666 por la información). Ten cuidado, sin embargo, porque el programa ZFX no funcionará en estos sistemas, sólo en Windows. Es la razón por la cual Zoom ha incluido al paquete Guitar Rig 3 LE, y no es porque pensaban que su programa no era suficiente bueno, como algunos lo podrían pensar. Zoom ha amablemente incluido también Cubase LE4 de Steinberg para los que necesiten un DAW.

12-zfx_stack_packageQuería saber si la interfaz y el programa funcionaran en un PC menos potente, así que los instalé en mi viejo portátil (Windows XP SP2, 512 MB de RAM). Aparte de algunos problemas gráficos (mi tarjeta es sin duda demasiada vieja), la interfaz y el programa funcionaron perfectamente una vez configurados correctamente mi parámetros audio en mi DAW (Sonar). Pude tener una latencia muy baja (1ms), lo que me sorprendió de parte de una interfaz USB.   Se incluyen dos archivos pdf (guía de inicio y manual de usuario) y dos “ligeras” guías de inicio en papel. El problema con estas guías es que enfocan principalmente en la instalación y la utilización del programa ZFX (¡150 páginas!). Casi no hay nada sobre la interfaz física (la S2t), ni los parámetros avanzados. Tuve un problema con la latencia del monitoreo directo que era demasiada alta (alrededor de 15-20ms), y no logré conseguir información para arreglarlo. Acabé probando todos los parámetros básicos y avanzados, finalmente encontré la solución cuando cambié los buffers en la sección avanzada. Parecía bastante obvio después, pero no se hizo mención de los buffers y de sus efectos en ninguna de las guías que he leído.

Características


La interfaz S2t está diseñada para colocarse en el escritorio (no se mueve gracias a su peso y a las 4 almohadillas) y puedes conectar guitarras, bajos, micrófonos o teclados y tener una resolución de grabación de hasta 24-bit/48kHz. Se alimenta con el bus USB así que no es necesario tener una alimentación externa (un punto muy interesante).


El panel frontal


21-s2t_slant_smallEn el panel frontal hay conexiones para el Hi-Z, el footswitch y entradas de control de entrada, además de salidas para auriculares (todos son jack TRS de 1/4). Los seis potenciómetros son, de la izquierda a la derecha : Nivel de Tubo, Solid State CH1, Solid State CH2, Monitoreo Directo, auriculares y salida. Para completar la descripción del panel frontal, hay tres selectores : un selector Hi-Z/Micro/Línea, un selector mono/estéreo y un switch on/off para la alimentación Phantom de 48V.

La sección de entrada Hi-Z, la función única de la interfaz, incorpora uno tubo 12AX7. Combina el sonido transistorizado con la compresión y la saturación de un tubo de vacío. La entrada analógica Hi-Z alberga un acelerador que permite mezclar las señales amplificadas por el circuito del tubo de vacío y el circuito transistorizado.

http://audiofanzines.wordpress.com/files/2009/01/22-zooms2t_rear_0806_a5c.jpg?w=300

El panel posterior


El panel posterior se compone de : salidas estéreo (jack L/R de 1/4), entrada auxiliar estéreo (mini jack), 2 entradas de línea (jack L/R de 1/4), y dos entradas de micrófono combo jack/XLR. También está el conector USB (v1.1 pero compatible 2.0). Las dos entradas XLR balanceadas se pueden usar con la alimentación Phantom de 48V integrada para los micrófonos de condensador que la requieren.

El ZFX Stack Package (a contrario del ZFX Control Package) no se entrega con un footswitch, pero tiene entradas dedicadas a estos controles (Zoom FS-01 & FP-01/02). No disponía de estos dispositivos pero, según Zoom, se pueden usar para controlar la tonalidad y el volumen en tiempo real. También se pueden asignar a funciones como el cambio de los canales de amplificadores, el parámetro del tiempo de retraso, el cambio de parches, etc.


El plug-in ZFX


http://audiofanzines.wordpress.com/files/2009/01/31-drag.jpg?w=300Una característica principal del ZFX Stack Package es el plug-in (y programa autónomo) ZFX de Zoom que simula, como Guitar Rig o Amplitube, amplificadores, pedaleras, micrófonos, etc. No te dejes engañar por el hecho que Zoom haya incluido Guitar Rig 3 LE en el paquete. No significa que Zoom piensa que su producto es inferior (tampoco lo deberías pensar). Sólo quiere decir que el plug-in ZFX sólo funciona en Windows, por eso regalaron Guitar Rig 3 LE por sí acaso. Unas de sus características principales son la siguientes :      
  • 12 modelizaciones de famosos amplificadores de guitarra
  • 5 amplificadores de bajo
  • 16 bafles
  • 4 tipos de micrófonos de grabación
  • 41 pedales

Para tener la lista completa de los amplificadores, pedales y micrófonos, mira aquí.


32-zfx_10

Algunas de las características más interesantes proporcionadas por el plug-in son : la función arrastrar/soltar (para todo en el GUI), la posición flexible del micrófono (acércalo para obtener un sonido más duro y directo, o colócalo fuera del bafle para un sonido de ambiente), y una interfaz de usuario bastante intuitiva.

La ventana del plug-in (y programa autónomo) se divide en cinco zonas : Catálogo de Herramientas, Control de la Señal, Amplificación, Efecto y Bypass.


Cátalogo de Herramientas : Hay una visualización del catalogo virtual de todos los modelos disponibles fácil de leer (amplificadores, pedales, micrófonos, etc.). Un doble clic en un elemento abre su descripción detallada. Es fácil añadir o cambiar los amplificadores con la función arrastrar/soltar. También hay un afinador de guitarra el la sección Herramientas. Es un afinador cromático integrado que lleva también afinadores especiales y afinaciones drop. La gestión de los parches contiene presets, con más de 300 presets de tonalidades incluidas (y puedes guardar tantas como lo permite tu disco duro). También embarca 50 sonidos específicos pre-programados de artistas de rock, jazz, blues y heavy metal. Último pero no menos importante, la sección de herramientas contiene una gestión de Pedal/Switch para los pedales de expresión.


Control de la Señal : maneja el flujo total de la señal del plug-in ZFX. Puedes elegir las fuentes de entrada y el tipo de captura de la guitarra, y ajustar los niveles del master o del parche y otros parámetros globales.


http://audiofanzines.wordpress.com/files/2009/01/33-zfx_6.jpg?w=300Amplificación : permite girar los controles del amplificador y controlar la posición del micrófono dentro de la cabina de grabación. Lo puedes colocar en el centro de la bocina o a su borde, y tener más ambiente alejando el micrófono del bafle. 

Efectos : puedes mover los conmutadores y diales en cada pedal con el control arrastrar/soltar. Puedes enfocar en un efecto con el doble clic. Con la inserción de herramientas como el splitter o el mixer (funcionalidades interesantes), puedes colocar múltiples amplificadores en la ruta para más flexibilidad. El número de amplificadores y efectos que se pueden usar depende de la potencia de tu ordenador.

Bypass : puedes configurar el bypass/silencio del plug-in ZFX. Contiene también un botón actual/original que permite comparar la configuración actual del parche con los parámetros originales (guardados).


http://audiofanzines.wordpress.com/files/2009/01/34-zfx_5.jpg?w=240Lo bueno con el ZFX es que tiene una cadena de efectos que se puede editar con más o menos libertad : se puede cambiar la instalación y la posición de las conexiones, de los efectores y de los amplificadores en total libertad. Da al programa una gran flexibilidad y un uso interesante. Puedes probar configuraciones muy diferentes, hasta con amplificadores múltiples. Como otro programa, no todos los sonidos serán del gusto de todos (especialmente a los a quienes no les gustan los efectos y simulaciones software), pero la mayoría de la gente encontrará por lo menos unos parámetros y sonoridades que les encantarán. La capacidad de hacer un re-amping (cambiar el amplificador o los efectos después de  grabar) también es interesante. En general me parece que este programa tiene cosas muy interesantes. El GUI es glotón de recursos pero no debería de ser un problema con PCs más recientes. De toda manera, es una pena que sólo funcione en ordenadores con Windows. Aun así, una vez reducido o cerrado el GUI, chupa menos recursos. Básicamente, el programa tiene muchas opciones, y también es de uso muy divertido. En mi opinión no suena tan bien como Guitar Rig 3 aunque le parezca, pero, por supuesto, es una opinión personal.  Quizá traten este problema en el futuro.Aquí unos ejemplos de los tipos de sonoridades y parches que contiene : Modelización de Marshall JCM800 (un poco crunchy), modelización de Mesa Boogie Dual Rectifier (distorsión), modelización de Roland JC-120, de Peavey 5150 y una modelización de Diezel Herbert.

En uso


http://audiofanzines.wordpress.com/files/2009/01/41-audio_driver1.jpg?w=300El tubo integrado es una idea interesante y cambia, en efecto, el sonido, ¿pero existe realmente una diferencia? Bueno, en mi opinión no me parece tan flagrante la diferencia. Es posible cambiar el tubo en el aparato y, tal vez con eso se podría escuchar una diferencia más grande. Pero tal cual, las tonalidades distintas que uno puede tener con esta funcionalidad no me sonaron tan diversas. Pero como todo, deberías de juzgar por ti mismo. Siguientes unos ejemplos con diferentes combinaciones de tubo y transistores (con una Strat Americana usando las pastillas del puente y media) :

Solo Tubo , Solo Transistores y Tubos & Transistores.

http://audiofanzines.wordpress.com/files/2009/01/42-zooms2t.jpg?w=300Aunque la interfaz funcione bien y haga su trabajo bastante bien, deberías saber que sólo se puede usar un tipo de entrada a la vez. Entonces no puedes grabar tu guitarra en la entrada Hi-Z y las voces en las entradas combo XLR en el mismo tiempo, u cualquier otra entrada. Puedes, no obstante, grabar en los canales izquierdo y derecho de las entradas combo XLR y tener posiblemente dos fuentes distintas en el mismo tiempo (guitarra y voz por ejemplo) pero así perderías la función Hi-Z para la guitarra. No es un problema si planeas grabar un instrumento a la vez, pero tienes que tomarlo en cuenta.

43-advanced_settingsEl monitoreo directo funciona bien una vez configurados correctamente los parámetros. Como lo he dicho anteriormente, tuve un poco de latencia hasta que consiguiera cuales eran los parámetros que tuviera que ajustar (sin la ayuda de las guías en pdfs y de inicio rápido). Después de eso, logré tener una latencia extremadamente baja en el monitoreo directo (suficiente baja para que no la notara). En cuanto a la latencia global, fui capaz de bajar al mínimo sin problema (1ms).

Tampoco hubo problema con la alimentación phantom, y la interfaz funcionó perfectamente con todos mis micrófonos de condensador.

Puedes escuchar dos ejemplos con micrófonos conectados en directo a la S2t :

Solo de Guitarra con un toque de reverberación (usando un Rode NT1), Guitarra & Flauta con un poco de reverberación en la flauta (usando un Oktava mk-12 con la guitarra y un Rode NT1 con la flauta).


Conclusión


Una vez más, lo interesante en este dispositivo es la flexibilidad y su aspecto modular. Puedes, si quieres, experimentar el S2t con otros tubos, y el programa ZFX también ofrece mucha flexibilidad en lo que va de las combinaciones y la edición. Y aunque no se pueda considerar el plug-in/programa ZFX con un sonido superior al de rivales como Guitar Rig o Amplitube, tampoco es inferior, y ofrece unas funcionalidades únicas. Por supuesto lo mejor sería que lo probaras, especialmente si quieres compararlo a Guitar Rig. Te podría sorprender y gustarte más. Pero aun si no parece el programa ZFX a tu gusto, la interfaz S2t tiene mucho que ofrecer. Con un precio de 190$ aproximadamente (casi el mismo precio que el Line 6 UX2), tendrás una interfaz para guitarra/bajo robusta y relativamente estable con una latencia baja y una calidad de sonido bastante buena. La función Hi-Z es un punto adicional interesante, aunque no revolucionario. El tubo integrado no convencerá a todo el mundo, pero el hecho de que esté alimentado por USB será muy atrayente para los aficionados del Home Studio activos.


  • Solidez : la interfaz, sus potenciómetros, y conectores
  • El sonido
  • El diseño simpático
  • El concepto Hi-Z - tubo de vacío integrado
  • Flexibilidad y el aspecto modular del interfaz y del programa ZFX
  • Alimentado por USB


  • El GUI de ZFX requiere muchos recursos
  • Los manuales de usuario casi no tratan del S2t
  • El plug-in ZFX sólo funciona con Windows


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